Waarlijk Wonderbaarlijke Wetenschap

Gaat de ExoMars-reis volgend jaar sporen van leven ontdekken op Mars?

The satellite will release the lander three days out from Mars (artist impression ESA)

De eerste van Europa’s ExoMars-ruimtereizen zal volgend jaar op weg gaan naar de planeet Mars. Deze eerste verkenningstocht bevat een satelliet om sporen van gassen in de atmosfeer, zoals methaan, te onderzoeken en daarnaast zal er een sonde landen op het oppervlak van de rode planeet om technieken te testen voor de tweede reis in 2019.

Project met hindernissen
De totstandkoming van deze verkenningstocht na het eerste akkoord van de ESA-lidstaten in 2005 is moeizaam verlopen, met herhaaldelijke veranderingen in de plannen en meerdere momenten dat de reis helemaal niet door dreigde te gaan. Terwijl het in de eerste instantie puur ging om een demonstratie van technisch kunnen is het plan nu om in twee stappen te onderzoeken in welke mate er methaangas aanwezig is en of de oorsprong daarvan wellicht biologisch is.

Een krater van 42 km doorsnede en enkele kleinere in het Schiaparelli-basin op Mars (foto ESA’s Mars Express op 15 July 2010).

Een krater van 42 km doorsnede en enkele kleinere in het Schiaparelli-basin op Mars (foto ESA’s Mars Express op 15 July 2010).

De EDM-sonde wordt hier geïnstalleerd bovenop de Trace Gas Orbiter, voorafgaand aan vertrek naar Baikanoer.

De EDM-sonde wordt hier geïnstalleerd bovenop de Trace Gas Orbiter, voorafgaand aan vertrek naar Baikanoer.

De kosten van het gehele project zijn begroot op ongeveer € 1,3 mld. Het was de bedoeling dat de onderneming een samenwerking zou zijn tussen Europa en de Verenigde Staten, maar de laatsten hebben hun prioriteiten verlegd. In het onstane gat zijn de Russen ingesprongen. Het project zal nu samen met het Russische ruimteagentschap Roscosmos worden uitgevoerd, die zorgen voor essentiële apparatuur en de hardware ook met Proton-raketten naar Mars zal transporteren.

Vorige week heeft een laatste inspectie van de satelliet en de sonde bij producent Thales Alenia Space in Cannes (Frankrijk) door ESA en Roscosmos plaatsgevonden en zijn beide verscheept naar Baikonoer Kosmodroom in Kazakhstan, waar op 14 maart 2016 de lancering zal plaatsvinden. Midden oktober zal volgens plan dan Mars bereikt worden.

Onderzoek naar methaan
De 3,7 ton wegende satelliet (Trace Gas Orbiter) zal op drie dagen afstand van Mars de sonde (de Schiaparelli) lanceren, die dan op Mars onderzoek zal doen naar de aanwezigheid van methaangas. De aanwezigheid van methaangas op Mars is eerder vastgesteld, maar het komt sporadisch en in lage concentratie voor. Wat maakt de aanwezigheid van methaan op Mars zo interessant? Logischerwijs zouden de gure omstandigheden op Mars ervoor moeten zorgen dat het methaangas verdwijnt, maar de sporadische aanwezigheid wijst erop dat het opnieuw ontstaat.

Trace Gas Orbiter en Schiaparelli (artist impression)

Trace Gas Orbiter en Schiaparelli (artist impression).

Dat kan een geologische oorzaak hebben door de interactie van water en mineralen in de rotsen, maar het kan ook een biologische oorzaak hebben. Op aarde ontstaat methaan uit plantenresten en microben (het is een belangrijk onderdeel van aardgas) en dat maakt de aanwezigheid van methaan zeer intrigerend! Ongeacht of de oorzaak geologisch of biologisch is, in beide gevallen moet er water aanwezig zijn, wat een eerste aanduiding is dat er leven op Mars mogelijk is.

Vervolgreis in 2019
De Trace Gas Orbiter zal langdurig in een baan om Mars blijven cirkelen voor communicatie met de aarde, mogelijk ook voor volgende verkenningen, terwijl de sonde slechts een kort leven is beschoren. In vervolg op deze reis zal dan in 2019 een landingsplatform met een verkenningsvoertuig worden afgedaald op Mars voor verder onderzoek.

Het verloop van beide Mars-reizen (video Thales Alenia Space).

Bron: ESA, Thales Alenia Space e.a.

 

Aantal keren gelezen:658.

Deel dit artikel
Facebooktwittergoogle_plusredditpinterestlinkedintumblrmailFacebooktwittergoogle_plusredditpinterestlinkedintumblrmailby feather
FacebookrssFacebookrssby feather

Geef een reactie

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd. Verplichte velden zijn gemarkeerd met *